Comment faire pousser du safran pour le profit

La plupart des épices exotiques du monde proviennent de régions exotiques - des îles tropicales lointaines ou des forêts épaisses d'Afrique, d'Inde et du monde. Une exception notable est le safran, la plus exotique et la plus chère de toutes les épices. Il pousse bien dans la plupart des climats tempérés, ce qui signifie qu'il peut être cultivé en Amérique du Nord même par les jardiniers de l'arrière-cour. Si vous voulez la cultiver comme culture commerciale, vous rencontrerez des complications.

Un apprêt rapide au safran

Alors que de nombreuses épices proviennent d'arbres ou d'arbustes tropicaux, le safran est récolté à partir d'un crocus à floraison automnale connu des botanistes sous le nom de Crocus sativus . L'épice elle-même se compose de minuscules filaments rouge-orange vif qui poussent dans la fleur. Il y a un certain nombre d'utilisations pour le safran une fois que vous l'avez cultivé. Il est prisé par les gourmets pour la saveur et la couleur uniques qu'il prête à un plat, et il est particulièrement bon lorsqu'il est associé au riz, aux fruits de mer et aux agrumes.

C'est aussi un colorant permanent. Quand vous lisez des moines bouddhistes vêtus de «robes couleur safran», c'est souvent littéralement vrai, et le safran a également de nombreuses utilisations en médecine traditionnelle.

La partie croissante

Les crocus au safran ne sont pas une culture difficile à cultiver. Ils sont propagés à partir de cormes, une racine charnue en forme de bulbe qui est plantée en été pour une récolte d'automne. Vous devez avoir des étés et des automnes raisonnablement chauds et secs, même si un peu de pluie suffit. Le sol doit idéalement être léger, sableux et bien drainé car le safran ne tolère pas les sols lourds ou humides.

Les crocus fleurissent en octobre et vous devez cueillir les fleurs et récolter les filaments dès que possible après leur floraison. Les bulbes se divisent avec les années, et vous pouvez les séparer et les replanter pour augmenter votre stock de crocus. Tout cela, bien sûr, est la partie la plus facile. Le plus dur est de tirer profit du safran que vous récoltez.

La partie difficile: la récolte

Vous vous demandez peut-être comment une culture si peu difficile à cultiver peut atteindre un prix aussi élevé sur le marché. La réponse est simple: la récolte du safran est un processus ridiculement exigeant en main-d'œuvre, et c'est votre coût de main-d'œuvre qui vous fera ou vous brisera. Il n'y a aucun moyen de récolter les fleurs délicates mécaniquement, vous devez donc avoir des cueilleurs qui patrouillent dans les champs pendant la saison de floraison pour cueillir les fleurs pendant qu'elles fleurissent. Ensuite, vous payez d'autres mains pour arracher délicatement les filaments - seulement trois par fleur - des fleurs.

Enfin, ils doivent être séchés doucement. Il faut 150 fleurs pour fabriquer un seul gramme de safran prêt à être commercialisé et des dizaines de milliers pour faire une once. C'est pourquoi la plupart du safran provient d'Espagne et d'Iran, pays où les coûts de main-d'œuvre sont inférieurs à ceux de l'Amérique du Nord. C'est aussi pourquoi vous aurez du mal à gagner de l'argent sur le safran, malgré les prix de détail qui peuvent souvent atteindre bien plus de 2000 $ la livre.

Cultiver du safran en quantités commerciales en tant que culture primaire est un défi sérieux, mais vous pourrez peut-être le faire fonctionner dans le cadre d'une exploitation agricole mixte.

Minimiser vos coûts

Une stratégie évidente pour faire face au problème du coût de la main-d'œuvre consiste à sous-traiter la culture à quelqu'un dans un pays à bas salaires. Ce n'est pas toujours pratique, surtout si vous cherchez à ajouter une autre source de revenus à votre ferme familiale existante. Le moyen le plus pragmatique de réduire vos coûts est de tourner à votre avantage la période de récolte relativement tardive.

Si vous avez besoin de garder un certain nombre d'ouvriers agricoles sous la main en octobre et début novembre pour vos autres cultures, vous pourrez peut-être jongler avec votre emploi du temps pour mettre les mains à disposition pour le safran entre d'autres cultures moins sensibles au facteur temps. En effet, vos récoltes quotidiennes à faible coût paieront une partie de la facture de votre récolte de safran exotique, réduisant ainsi le coût à un point où vous pourrez compter sur un marketing avisé pour vous donner un produit rentable.

Quelques stratégies marketing

Vous n'aurez pas beaucoup de concurrence nationale pour votre produit. Les Amish ont cultivé de petites quantités de safran en Pennsylvanie pendant des siècles, mais c'est principalement pour un usage personnel, et peu d'entre eux atteignent le marché libre. Les marques avec lesquelles vous serez en concurrence viennent probablement d'Espagne et d'Iran, les deux principaux producteurs mondiaux. Cela peut vous donner un "in" avec les chefs de votre région, car les chefs ambitieux de haut niveau sont toujours prêts à utiliser et à promouvoir des ingrédients frais et locaux quand ils le peuvent.

En fait, si vous démarrez des chefs de votre région avant de commencer à cultiver, vous pourrez peut-être vendre votre récolte avant même qu'elle ne soit plantée. Les ventes sur Internet sont une option qui ouvre le marché en dehors de votre région immédiate. Vous ne pourrez peut-être pas rivaliser sur le prix avec le safran étranger moins cher, mais «cultivé aux États-Unis» devrait certainement vous gagner un peu de force et différencier votre produit de la concurrence.

Enfin, vous pouvez opter pour le marché du bien-être plutôt que pour le marché culinaire. La longue histoire d'utilisation médicinale du safran le rend attrayant pour les praticiens de la santé alternative, et vous pouvez les trouver moins sensibles au prix que les chefs, surtout s'ils s'adressent à une clientèle bien nantie.